2006-08-22

La foto del día: materia oscura.

Pues sí, parece ser que existe y que por fin hay evidencias de ella.

¿Qué es la materia oscura? Bueno, es algo realmente extraño. Es un tipo de materia que no emite radiación ni la absorve, de manera que no hay manera de verla como se pueden ver las estrellas o galaxias en el universo. Sin embargo se puede inferir su existencia por efectos gravitacionales. ¿Por qué es importante? Porque explicaría muchas cosas sobre el origen del universo, el comportamiento de galaxias lejanas, la formación de elementos químicos... muchas cosas.

Hoy, gracias a estas fotos, estamos más cerca de afirmar que realmente existe.

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Bueno, vale, en esa foto no se ve nada en especial, pero es que eso es lo que se vería si tuvieramos buena vista, con un telescopio óptico en el rango del visible (algún día tengo que hablar de los rangos del espectro). Esa imagen lo que muestra son dos conjuntos de galaxias, los dos más grandes conocidos, son gigantes, y encima van y chocan entre ellos. "La energía cinética de esa colisión sería suficiente para pulverizar y evaporar el planeta Tierra diez trillones de trillones de veces" en palabras de Maxim Markevitch, miembro del equipo del Harvard-Smithsonian Center de Astrofésica en Cambridge.

Pero eso por si solo no dice nada. Más importante es esta otra imagen.

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En ella se ven dos nubes de gas caliente, después del choque. La imagen está tomada con rayos X y superpuesta a la anterior. La idea es que el grande de la derecha antes estaba a la izquierda, y el pequeño de la izquierda ha atravesado al grande, de hecho tiene un poco forma de bala. Lo interesante es como después del choque, las nubes de gas se han frenado mutuamente, como si presentaran resistencia aerodinámica. ¿Alguien dijo materia oscura? ¿dónde? Aquí

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Volvemos a tener la imagen del principio, pero ahora con dos manchas azules. Estas manchas sono alteraciones medidas mediante técnicas de lentes gravitacionales y son la supuesta materia oscura. Para hacernos una idea, la lente gravitacional se aprovecha de que, según la Relatividad, la gravedad de los cuerpos no solo atrae a otros cuerpos con masa, sino a todo lo que tenga energía, y por tanto a la luz, haciendo que se curve. Entonces se puede medir que ahí hay algo con mucha masa, pero que no se puede ver de otra manera. ¿Qué tiene de especial esto en concreto? Veamos la siguiente imagen
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Como se ve, las manchas azules están más separadas que las rojas, con lo que, mientras que las rojas se separaron en el choque, las azules han seguido su camino como si nada, han atravesado la una a la otra sin interaccionar, y además tienen mucha masa.
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Ciertamente, el descubrimiento cumple todos los requisitos para ser materia oscura, lo cuál nos llena de júbilo y esperanza. Quizá algún día, podamos comprender del todo el universo.

A estas horas toda la blogosfera se ha hecho eco de la noticia, por ejemplo aquí, o aquí.

Espero que se haya entendido, más o menos.

Actualizando: Ya tenemos nota de prensa oficial de la NASA

(Credit: X-ray: NASA/CXC/CfA/M.Markevitch et al.;
Lensing Map: NASA/STScI; ESO WFI; Magellan/U.Arizona/D.Clowe et al.)

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